Collection CHC5548 - Ernesto Fonts y Sterling papers

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CHC5548

Name and location of repository

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Collection

Title

Ernesto Fonts y Sterling papers

Date(s)

  • 1880-1929 (Creation)

Extent

5 Boxes

Name of creator

(September 27, 1869 to May 20, 1918)

Biographical history

Ernesto Fonts y Sterling was born in Havana on September 27, 1869, the son of Juan Carlos Fonts y Palma and Leocadia Paula Sterling y Varona.

Not much is known about his first years. His father was exiled to Spain during the Cuban War of Independence that began in 1868. Ernesto remained under the guardianship of Miguel Aldama, who was married to Hilaria Fonts y Palma, Ernesto’s aunt on his father’s side. Exiles from the war in Cuba, Miguel and Hilaria resided in New York while Aldama represented the Government-in-Arms as the “Agente General” of the Republic of Cuba, appointed by President Carlos Manuel de Céspedes.

By 1881, at 12 years of age, Ernesto had enrolled in Mount Pleasant Military Academy in New York’s Hudson Valley near the town of Ossining. The school emphasized for its students the values of “living with simplicity, honesty, rigor, kindness, and a true manhood in service of others,” qualities that were reflected in Ernesto’s adult character. In Mount Pleasant Ernesto also acquired a perfect command of the English language in addition to a military-like discipline, knowledge that would prove invaluable throughout his life.

In 1884, Ernesto returned to Havana, where Miguel Aldama was already living. He began working at the law firm of his older brother, Carlos Fonts y Sterling. On June 30, 1888, he graduated from the Instituto de Segunda Enseñanza de La Habana at 18 years of age with the degree “Perito Mercantil.” His development in the world of finance and accounting would mark his military and civic career. Miguel Aldama died that same year in 1888, and Ernesto continued working with his brother Carlos until 1895 when he enlisted in the revolutionary forces at the start of the War of Independence.

As a member of the Republic of Cuba’s revolutionary forces, Ernesto held roles with progressively more responsibility in the Government-in-Arms, excelling in financial administration. His first role, in 1895, was as the Administrador de Hacienda for the state of Las Villas. In July of 1896 he was named Subsecretario de Hacienda by the Consejo de Gobierno de la República. In February of 1897, as a Lieutenant Colonel, he was named Jefe del Estado Mayor de la Segunda División, Quinto Cuerpo, of the Departamento Militar de Occidente of the Ejército Libertador. He was elected a Diputado to the Asamblea de Gobierno by the Quinto Cuerpo in July 1897. He was a signatory of the Constitución de La Yaya, and was named Secretario de Hacienda of the Government-in-Arms under the presidency of General Bartolomé Masó. By an order signed on May 17, 1898, by Bartolomé Masó and Domingo Méndez Capote, Ernesto ascended to the rank of Colonel de Caballería, effective August 6, 1897.

In 1899, when the war ended, Ernesto married María Luisa Acosta y Cruz-Muñoz; the couple had two children, Ernesto and Oscar. On January 27, 1899, Ernesto was named Interventor General del Estado of the Military Government of the Island of Cuba. At the beginning of 1901 (and possibly before) he took on the position of Assistant Auditor, and later, Deputy Auditor, of the military government during the first American intervention. At the inauguration of the Republic, he was named Interventor General de la República, a role that he executed during the administration of Tomás Estrada Palma. On March 26, 1906, Estrada Palma named him Secretario de Hacienda, a post that he was never able to carry out due to the second American intervention.

Ernesto later took on the role of Treasurer of the National Bank of Cuba, an institution for which his brother Oscar was a member of the board of directors. For some years he was unemployed and experienced economic difficulties, and as such was required to sell the home he had built in El Cerro, Calle Tulipán no. 6. In 1911 Mario García Menocal employed Ernesto to help him build the Central “Delicias,” of which Ernesto was named its first administrator. When Menocal assumed the presidency of the Republic in 1913, Ernesto also took charge of the Central “Chaparra,” both sugar mills belonging to the Cuban American Sugar Company, based out of New York with Menocal a member of the board of directors. In 1916, in addition to administering both sugar mills, Ernesto acquired a colony through the Alto Cedro Sugar Cane Company in Marcané, Oriente.

The events of 1916 and 1917, or, Menocal’s electoral fraud and the uprisings in the eastern region that threatened properties like “Delicias” and “Chaparra,” in addition to an accident that he suffered in Chaparra, served to worsen Ernesto’s health even more so than the war. There is fragmentary evidence in his personal archive of conflicts with Menocal as a result of armed confrontations in the sugar mill zone.

In August 1917, Ernesto resigned as administrator of the two centrales, effective December 31 of that year. He took on a position with less responsibilities as administrator of the Cuban Cane Sugar Corporation. In the last letter in his archive (a carbon copy of the original) he writes that he was still fighting to recuperate from the illness he experienced as a consequence of his final period as administrator of Chaparra. He wrote the letter on February 24, 1918. His address at that time was Calle 6 between 21 and 23 in the Havana neighborhood of El Vedado. He died hardly three months later in that home, on May 20, 1918, at the age of 48. He was surrounded by his family. President Menocal immediately went to the residence upon hearing of Ernesto’s death. His coffin laid in state in the funeral chapel in City Hall, followed by his burial in Colón Cemetery.

On the first page of the June 1, 1918, Gaceta Oficial, a “parte oficial” from the Poder Ejecutivo was published, through which President Menocal let it be known that the Congress voted and approved an annual pension of 2,400 pesos for Sra. María Luisa Acosta, viuda de Fonts, and an annual pension of 600 pesos for each of his sons until they came of age.
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Nace en La Habana el 27 de septiembre de 1869, hijo de Juan Carlos Fonts y Palma y Leocadia Paula Sterling y Varona.

Se conoce poco de sus primeros años. Su padre fue desterrado a España durante la guerra por la independencia de Cuba que se inició en 1868. Ernesto quedó bajo la tutela de Miguel Aldama, quien estaba casado con Hilaria Fonts y Palma, hermana del padre de Ernesto. Exiliados de la guerra en Cuba, Miguel e Hilaria residían en Nueva York mientras Aldama ocupaba la representación del gobierno en armas como Agente General de la República de Cuba por nombramiento del presidente Carlos Manuel de Céspedes.

Ya para el año 1881, con doce años de edad, Ernesto había ingresado en Mount Pleasant Military Academy en el Valle del Hudson de Nueva York cerca del poblado de Ossining. La escuela enfatizaba a sus estudiantes los valores de “vivir con simplicidad, honestidad, rigurosidad, gentileza, y una verdadera hombría al servicio de los demás,” cualidades que se reflejan en el carácter adulto de Ernesto. En Mount Pleasant Ernesto también adquirió un dominio perfecto del idioma inglés además de una disciplina militar, conocimientos que le resultarían invaluables a lo largo de su vida.

En 1884 Ernesto regresa a La Habana, donde ya se había trasladado Miguel Aldama. Ingresa a trabajar en el bufete de su hermano mayor Carlos Fonts y Sterling. El 30 de junio de 1888, a la edad de diez y ocho, Ernesto se gradúa del Instituto de Segunda Enseñanza de La Habana con el título de Perito Mercantil. Su formación en el mundo de las finanzas y la contabilidad marcarían su carrera militar y cívica. Miguel Aldama fallece ese mismo año de 1888, y Ernesto continúa trabajando con su hermano Carlos hasta 1895 cuando se alista en las fuerzas revolucionarias al estallar la guerra de independencia.

A la vez que formaba parte de las tropas del ejército de la República de Cuba, Ernesto ocupó cargos sucesivamente de mayor responsabilidad en el gobierno en armas, destacándose en la administración de finanzas. Su primer cargo, en 1895, fue el de Administrador de Hacienda del Estado de Las Villas. En julio de 1896 es nombrado Subsecretario de Hacienda por el Consejo de Gobierno de la República. En febrero de 1897, con el grado de Teniente Coronel, se le nombra Jefe del Estado Mayor de la Segunda División, Quinto Cuerpo, del Departamento Militar de Occidente del Ejército Libertador. Es electo Diputado a la Asamblea de Gobierno por el Quinto Cuerpo en julio de 1897. Firmante de la Constitución de La Yaya, es nombrado Secretario de Hacienda de la República en Armas bajo la presidencia del General Bartolomé Masó. Por orden firmada el 17 de mayo de 1898 por Bartolomé Masó y Domingo Méndez Capote, Ernesto es ascendido a Coronel de Caballería con fecha efectiva del 6 de agosto de 1897.

En 1899, al terminar la guerra, Ernesto se casa con María Luisa Acosta y Cruz-Muñoz, de cuyo matrimonio tuvieron dos hijos, Ernesto y Oscar.
El 27 de enero de 1899 Ernesto es nombrado Interventor General del Estado, Gobierno Militar de la Isla de Cuba. A principios de 1901 (y posiblemente antes) ocupa el cargo de Assistant Auditor, y después, Deputy Auditor del gobierno militar de la primera intervención estadounidense. Al inaugurarse la República, es nombrado Interventor General de la República, cargo que desempeña durante toda la administración de Tomás Estrada Palma. El 26 de marzo de 1906 Estrada Palma lo nombra Secretario de Hacienda, cargo que no llega a desempeñar por la imposición de una segunda intervención de Estados Unidos.

Posteriormente Ernesto ocupó el cargo de Tesorero del Banco Nacional de Cuba, institución en la cual su hermano Oscar fungía como miembro de la junta de directores. En algunos de esos años no siempre estuvo empleado y encaró dificultades económicas, por lo cual se vio obligado a vender la casa que había construido en El Cerro, no. 6 de la Calle Tulipán. En 1911 Mario García Menocal emplea a Ernesto para que lo ayude a construir el Central “Delicias” del cual Ernesto es nombrado su primer administrador. Cuando Menocal asume la presidencia de la República en 1913, Ernesto queda a cargo además del “Chaparra,” ambos ingenios de la Cuban American Sugar Company, compañía de Nueva York en la cual Menocal era miembro de la junta directiva. En 1916, además de administrar ambos ingenios, Ernesto adquirió una colonia con la Alto Cedro Sugar Cane Company en Marcané, Oriente.

Los eventos de 1916 y 1917, o sea, el fraude electoral de Menocal y los alzamientos en la región oriental que amenazaron propiedades como “Delicias” y “Chaparra”, sumados a un accidente que sufrió en el Chaparra, sirvieron para quebrar aún más un estado de salud que había quedado debilitado por la guerra. Hay evidencia fragmentaria en su archivo personal de conflictos con Menocal como resultado de los enfrentamientos armados en la zona de los ingenios.

En agosto de 1917 Ernesto dimite como administrador de los dos centrales, efectivo el 31 de diciembre de ese año. Toma una posición con menos responsabilidades como administrador de la Cuban Cane Sugar Corporation. En la última carta en su archivo (copia a carbón de la original) escribe que todavía luchaba para recuperarse de la enfermedad que sufrió como consecuencia de su última etapa como administrador del Chaparra. La carta la escribe el 24 de febrero de 1918. Su dirección en esa fecha era calle 6 entre 21 y 23 en el reparto habanero de El Vedado. Fallece apenas tres meses después en esa casa, el 20 de mayo de 1918, a los 48 años de edad. A su lado se encontraba su familia. El Presidente Menocal acudió inmediatamente a la residencia al enterarse del fallecimiento de Ernesto. El féretro con sus restos fue velado en capilla ardiente en el salón de sesiones del ayuntamiento de la ciudad, seguido por el entierro en la necrópolis de Colón.

En la primera página de la Gaceta Oficial del 1ro de junio de 1918 se publica un parte oficial del Poder Ejecutivo por el cual el Presidente Menocal hacer saber que el Congreso votó, y el sanciona, una pensión anual de 2.400 pesos a la Sra. María Luisa Acosta, viuda de Fonts, y a cada uno de sus hijos una pensión de 600 pesos anuales hasta que arriben a la mayoría de edad.

Content and structure elements

Scope and content

This collection is comprised of photographs, correspondence and other memorabilia documenting the life and career of Ernesto Fonts y Sterling.

System of arrangement

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Conditions governing access

This collection is open for research.

Physical access

Items from this collection are housed in the Cuban Heritage Collection located in the Roberto C. Goizueta Pavilion on the second floor of the Otto G. Richter Library at the University of Miami.

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Requests to publish or display materials from this collection require written permission from the rights owner. Please contact chc@miami.edu for more information.

Languages of the material

  • Spanish

Scripts of the material

Language and script notes

Spanish.

Finding aids

Minimal collection-level record added by Juan A. Villanueva, March 2020.

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Custodial history

Gift of Lisandro Pérez Fonts, October 2019.

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Biographical note provided by Lisandro Pérez Fonts, October 2019.

Archivist's note

Juan A. Villanueva, March 2020.

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